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中国留学生之父容闳太平购茶记

时间:2011-06-29 21:23来源:黄山区政协办 作者:陈朝曙 点击:

容闳,中国最早的留学生,毕业于美国耶鲁大学,回国后,经历十年艰难谋生,后被曾国藩起用,建立江南制造局,再后与曾国藩、李鸿章等重臣共同上奏,力促晚清政府先后三次共派出120名幼童留学美国,同时他也被任命为留学事务的负责人,因这一重大事件使他被称为“中国留学生之父”。

在十年谋生的艰难岁月里,他曾冒着巨大的风险,从当时被太平天国军掌控的安徽太平县(现黄山区),购运出数万箱茶叶,中央电视台2002年12月19日第46期《人物》节目介绍容闳,提到这一事件①。我们通过对史料的征集、整理和研究,现将详细经过纪录如下。

1861年初,容闳在上海一家经营丝茶的洋行供职,一次,他在与几位茶商朋友聊天中,获悉一惊天大商机,说安徽省太平县,有绿茶百余万,已经装箱,准备运出,不幸全部落入太平军控制之中,如果有人敢冒险到太平军中把这些茶叶弄出来,立即就可以赚得大钱,获利丰厚。容闳听后,内心立刻有所触动。他想,这是一个绝好的机会,时处战乱,匪盗横行,形势复杂,经营茶叶的普通商人自然不会投入钱财去冒这个毫无凭藉的风险。但是,这事对他来说,却是可以考虑的,不能坐失良机。与几位茶商告别后,他立即去跟洋行的上司商量。容闳的上司曾寄圃先生商业经验极为丰富,与容闳的交情也很深,他回答说:“此事应当深长思之,不敢贸然答应,你稍作等待,数日后必有回复。”

容闳为何可以考虑此事,而且要兴致勃勃地立即去实施呢?这要从容闳与太平天国的关系说起,在此之前的1860年底,容闳与几位在上海的美国朋友一道前往太平天国的都城南京,访察太平军,并向已掌握太平天国军政大权的干王洪仁轩提出了七条改革政治、经济与文化教育的重要措施,说明若予以采纳,愿为马前走卒。但干王却以太平天国的主要领导人都在外带兵打仗、要等他们回来多数同意后才能实行的理由搪塞容闳,这让他深感失望。为留下容闳,干王还授予容闳“义”字官印,按太平军官制,义为四等爵位。这让容闳大惑不解,他的七条建议一条也未被采用,却授予他四品爵位,他决不敢受,与同行的朋友商量之后,决定还是返回上海。临行之时,他以昔日之谊②向干王洪仁轩求得一通行护照,这个护照能使他在太平军的势力范围内,任何时候都能来去自由③。干王见容闳难以挽留,就答应了他的要求,于12月24日发出黄缎护照,并备车舟粮食,亲自将他们一行送到丹阳,让他们安全回到上海。

就是因为他手中有这一黄缎护照,他才有特殊条件可以考虑到太平购茶一事。

几天之后,他的上级曾寄圃先生就告诉他,已同洋行的主人一再讨论,现已决定实行他的提议,委派他即赴安徽太平实地调查:1、是否有此项茶叶?2、如有此项茶叶,以巨额资金从太平军中购出有无危险?3、购得茶叶后,雇民船运出,再运到上海,其间有无困难?凡此种种都要先期筹备妥当,确保万无一失。当时,从上海到太平有两条路,一条是由芜湖逆青弋江而上直达太平,另一条是由芜湖上游百余里处的大通(今铜陵市)到达。从芜湖直达太平,尽为太平军势力范围内,而大通则为官兵所驻。容闳决定取道芜湖,临行之前,邀请四人为伴同行,此四人皆为太平人,因家乡处在战火之中,避乱来上海,且营茶为生。他们一行从上海出发,沿江上行,途中所经之地,尽为太平军所占据。所经过的大小城镇,居民甚少,田园荒芜,芦苇高且过人。很多市镇寂静得象无人居住。至少有五十户人家的地方,现只剩数十人而已。而且这些人,形容枯槁,衣裳破垢,生气萧索,远望怀疑是几具骷髅在行走,惨淡情状,不堪属目。

一个星期后,他们到达了太平,在一个叫山口的小镇上④停留下来。让容闳感到很奇怪的是,在这里竟遇到了四年前就在上海认识的三位太平茶商,在这漫天烽火之中,他们居然还能存活于世,让容闳有硕果仅存之感。三位茶商见到容闳的到来,亦很惊奇,在这战乱时期,不啻是空中闻到足音,欢愉之情,难以言表。容闳立刻就选择一间未完全毁损的房屋,住了下来,并请三位茶商协理调查工作。三位茶商对太平茶叶的情况了如指掌,某处某处存有多少茶叶,他们一清二楚,就山口这地方,至少也有绿茶五十万箱,全县之内,合计当不下一百五十万箱⑤,每箱装茶约六十余磅(合五十多斤),这些茶叶大多数被太平军所掌握。了解这些情况以后,容闳就带着干王洪仁轩发给他的通行护照赴太平军中,果然见到大量茶叶,就购买一事,与军中头领反复商议。然后,他迅速回到芜湖,发函上海报告调查情形。调查认为太平县存有大量茶叶,情况属实,从太平运至芜湖,水路安全,不会有生命财产的危险。如能携款至芜湖,并雇用多人沿路护送,款到太平,茶叶就不难运归,函外附茶样多种。很快上海复函,认为太平茶叶,品质良佳,命容闳速往购办,尽量收购,多者不厌。


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